Robot helpt baby’s bij leren moedertaal

Een taal leren is niet vanzelfsprekend. Zeker niet voor baby’s die doof geboren worden. Het niet goed beheersen van een moedertaal heeft een negatieve impact op de cognitieve ontwikkeling, taalverwerking en leesvaardigheden. Het is daarom belangrijk om al vlak na de geboorte volledig ondergedompeld te worden in een taal. Amerikaanse onderzoekers hebben nu een robot ontworpen die door geboren baby’s daarbij kan helpen.

De robot, RAVE (Robot Avatar Thermal-Enhanced), is een prototype en ontworpen door een team van wetenschappers, onder leiding van professor Laura Ann Petitto van de Gallaudet University. Wat dit onderzoek bijzonder maakt is de combinatie van verschillende onderzoeksgebieden. Van de taalontwikkeling van baby’s in het eerste jaar, tot de inzet van speciale camera’s en algoritmes die op basis van het warmtebeeld detecteren wanneer de baby’s openstaan voor communicatie. En als dat zo is speelt RAVE videobeelden af, met een cartoonfiguur die contact legt met de baby. Door bijvoorbeeld naar hem te wijzen, en daarna met gebaren probeert te communiceren.

De eerste resultaten van het onderzoek zijn veelbelovend. RAVE hield de aandacht van de baby’s maar liefst zes minuten vast. En baby’s begonnen na een paar minuten hun handjes te bewegen in een ritme dat erg nauw samenhangt met gebarentaal. En dat kan weer een indicator zijn dat de baby op dat moment al bekend raakt met de fundamentele onderdelen van een taal. Iets dat zeker niet vanzelfsprekend is voor deze groep baby’s, die vaak twee horende ouders hebben, waardoor ze niet al vanaf jongs af aan met gebarentaal in aanraking komen.

Maar, waarschuwen de onderzoekers, deze eerste positieve resultaten zeggen nog weinig over de daadwerkelijke impact op de ontwikkeling van de baby’s. Ook is het communiceren met een robot/scherm volledig inwisselbaar met menselijke communicatie voor een baby. Dit is slechts een eerste stap in een lang traject, maar waar de onderzoekers positief over gestemd zijn, aldus professor Petitto.

Via petitto.net.