Te weinig innovatie in hoortoestellen

De innovatie van hoortoestellen gaat te langzaam en ze zijn te duur. En daar moet op korte termijn iets aan gedaan worden. Dat staat in een stevig rapport van de presidentiële adviesraad van Wetenschap en Technologie van de Verenigde Staten.

Het rapport bevat stevige opvattingen over de hoormarkt in de Verenigde Staten. Maar bevat ook relevante constateringen voor de hoormarkt wereldwijd. Dat kan ook niet anders als 98% van de wereldwijde markt in handen is van zes fabrikanten. De adviesraad bestaat uit een groot aantal aansprekende namen uit de wetenschap- en technologie. Bijvoorbeeld Eric Schmidt, de topman van het moederbedrijf van Google.

“Hearing aids have not experienced the dramatic reductions in price and increases in features that have been routinely seen across consumer electronics. When compared in complexity to today’s smartphones costing a few hundred dollars each, even premium-model hearing aids are simple devices but can cost several thousand dollars.

A 2010 study suggested that a hearing aid’s components then cost less than $100; the number today is likely less. Innovations in premium models, while real, have been remarkably expensive for the consumer. Compared with other kinds of consumer electronics, the innovation cycle for hearing aids is slow. Features such as Bluetooth and WiFi connectivity or a smartphone app interface, routine in other consumer electronics, command price differentials of as much as $500-$1,000 in premium hearing aids. Interestingly, studies suggest that premium and basic hearing aids offer comparable levels of hearing improvement.”

De raad doet nog meer opvallende constateringen. Zo zeggen ze dat er (nog) niet genoeg nieuwe innovatieve bedrijven toetreden op de hoormarkt. Terwijl juist nieuwe innovaties zoals 3D-printing in combinatie met wearables en navigatiesystematiek een belangrijke rol kunnen gaan spelen in de hoorsector. Wat te denken van oorstukjes die een consument tegen lage kosten zelf thuis kan printen. Of de consument die met zijn smartphone en zijn hoortoestel kan onderhouden en instellen. Vooralsnog ontbreekt die technologie voor consumenten, of is die maar mondjesmaat aanwezig. Terwijl die technologie in aangrenzende sectoren inmiddels meer regel dan uitzondering is.

Het rapport roept de politiek op om op korte termijn maatregelen te nemen om hoortoestellen onder de dekking van de (meest gangbare) zorgverzekeringen te laten vallen. Door het openbreken van de markt, het aanpassen van een aantal regels en het invoeren van de andere aanbevelingen zouden de prijzen van de hoortoestellen omlaag moeten gaan. Waardoor dekking onder de zorgverzekering een stuk realistischer zou worden, aldus de raad.

“[…]When legislation has been introduced to change this policy (is: toestaan dekking door zorgverzekeraar Medicare – red.), the changes are typically found to be prohibitively costly due to the combination of high cost and large number of consumers in need of hearing aids. This analysis is based on the current high average prices of hearing aids. If market forces were to lower costs, the analysis and potential for Congressional action would change.[…]”

Het complete rapport is hier te vinden. Een artikel uit het American Journal of Public Health over het advies kunt u hier lezen.